1 de outubro de 2018

1918: Como os aliados surfaram para a vitória em uma onda de petróleo

Jacques R. Pauwels

counterpunch: Tells the Facts and Names the Names

Praticamente todo mundo sabe que a Primeira Guerra Mundial chegou ao fim quando a Alemanha capitulou em 11 de novembro de 1918. Mas muito poucas pessoas estão cientes de que, no mesmo ano, o Reich chegou tentadoramente perto de ganhar a chamada Grande Guerra, mas finalmente arrebatou a derrota, por assim dizer, das garras da vitória.

Na primavera de 1918, os alemães lançaram uma grande ofensiva na frente ocidental. Esse empreendimento, orquestrado pelo general Ludendorff, na verdade representava uma grande aposta porque, embora ainda fosse muito forte militarmente, a Alemanha estava em péssimo estado. Bloqueado pela Marinha Real, o país sofreu com a escassez de todos os tipos de produtos, incluindo matérias-primas e alimentos de importância crucial. Civis e soldados alemães estavam desnutridos e famintos; estavam tão descontentes que se receava que pudessem seguir o exemplo revolucionário estabelecido por seus colegas russos em 1917. Já no começo do ano, Berlim e outras grandes cidades eram cenário de manifestações e tumultos, além de greves. Além disso, os aliados austro-húngaros, búlgaros e otomanos da Alemanha começaram a exibir sinais alarmantes de cansaço de guerra. E na frente ocidental, o número de inimigos da Alemanha estava se multiplicando à medida que mais e mais soldados americanos se juntavam aos seus irmãos franceses e britânicos de armas. Esperava-se, portanto, fervorosamente que a ofensiva lançada em março de 1918 evocasse a grande vitória que, como um deus ex machina, causaria a evaporação de todos esses problemas.

O ataque foi lançado no primeiro dia da primavera, 21 de março, às 4h30 da manhã, depois de um gigantesco bombardeio de artilharia, e o “teatro” era um trecho da frente na mesma área onde a Batalha do Somme ocorreu em 1916. Os resultados foram extremamente impressionantes. Os ataques alemães conseguiram romper as linhas britânicas e progredir rapidamente. Os britânicos perderam todo o terreno que haviam conquistado em 1916 e sofreram enormes baixas no processo. Mais tarde naquela primavera assim como no início do verão de 1918, mais ataques alemães se seguiram contra os britânicos em Flandres e contra os franceses ao longo do rio Aisne, e os resultados foram sempre muito semelhantes: os alemães alcançaram ganhos territoriais impressionantes, mas o esperado grande prêmio, a vitória total, continuava iludindo-os. O avanço alemão em direção a Paris foi interrompido pelos franceses, embora com considerável ajuda americana, na famosa "Segunda Batalha do Marne" entre meados de julho e início de agosto de 1918. Simbolicamente, no entanto, a maré virou em 8 de agosto, quando os franceses Britânicos, canadenses e americanos lançaram um contra-ataque gigantesco; as tropas alemãs foram daqui em diante empurradas para trás de forma sistemática e inexorável. Mais tarde, Ludendorff descreveu o dia 8 de agosto como o dia mais negro da história do exército alemão.

Vários fatores contribuíram para o fracasso da ofensiva de Ludendorff. Em primeiro lugar, como progrediram muito e cavaram bolsos profundos nas linhas aliadas, estenderam a linha de frente, exigindo que seus recursos em mão-de-obra e material fossem dispersos em vez de concentrados; isso tornava seus ataques menos vigorosos e seus flancos, cada vez mais longos, mais vulneráveis ​​aos contra-ataques aliados. Em segundo lugar, enquanto infligiam grandes perdas aos seus inimigos, os alemães também sofreram perdas consideráveis: pelo menos meio milhão, e possivelmente até um milhão, entre março e julho. Outro fator foi psicológico. Os soldados alemães perceberam que as chances de vitória na Frente Ocidental eram melhores do que eram desde o começo da guerra em 1914. E entenderam que seus comandantes haviam comprometido todos os recursos disponíveis para garantir o sucesso da ofensiva. Era tudo ou nada, agora ou nunca. Paradoxalmente, o sucesso do ataque também foi responsável pelo seu fracasso, pelo menos em parte. Quando os soldados alemães invadiram posições britânicas, eles notaram que estes estavam cheios de armas e munições, bem como estoques de comida e bebida que eles mesmos não viam há anos. Os oficiais muitas vezes tentavam em vão incitar seus homens a atacar a próxima linha de trincheiras britânica ou francesa; os soldados simplesmente interromperam seu avanço para se deleitarem com carne enlatada, vinho e pão branco.

Essas perdas de ímpeto permitiram que os britânicos e franceses se reorganizassem, reforçassem as defesas e trouxessem reservas, muitas delas americanas, que apareciam em quase toda parte para ajudar a preencher as lacunas nas linhas aliadas. Isso desmoralizou os alemães, que tiveram a impressão de que os Aliados dispunham de reservas ilimitadas não só em comida, armas, munições e todo tipo de material de guerra, mas também em homens, em “material humano”. Quantas vezes mais os alemães tinha que atacar posições aliadas antes que o inimigo capitulasse? Como alguém poderia derrotar um inimigo que comandava reservas inesgotáveis ​​de homens e equipamentos?

Mas outro fator desempenhou o papel mais importante e quase certamente mais decisivo no fracasso da ofensiva alemã de 1918. Se repetidas vezes os Aliados conseguiram trazer as reservas em homens e material que eram necessários para desacelerar e eventualmente parar o Gigante alemão, é porque eles dispunham de milhares de caminhões para fazer o trabalho. Os franceses, em particular, que já haviam feito bom uso de veículos motorizados anteriormente, por exemplo, táxis para transportar tropas para o campo de batalha do Marne em 1914 e caminhões para abastecer Verdun ao longo da voie sacrée, o "caminho sagrado", em 1916, tinha excelentes caminhões, em sua maioria modelos projetados e construídos pela Renault, um fabricante que acabaria produzindo mais de nove mil deles para o exército francês durante a Grande Guerra. Quanto aos ingleses, que iniciaram a guerra sem um único caminhão, em 1918 tinham cinquenta e seis mil deles à disposição. Por outro lado, como em 1914, os alemães ainda transportavam suas tropas principalmente de trem; no entanto, muitos setores do front, por exemplo, os campos de batalha do Somme, eram difíceis de alcançar dessa maneira. (No norte da França, as linhas férreas percorrem principalmente o norte-sul, em direção a Paris, e não a leste-oeste, em direção à costa do Canal da Mancha, que era a principal linha de avanço do exército alemão). Em qualquer caso, na vizinhança imediata do front, ambos os lados continuariam até o final da guerra confiando em carroças puxadas por cavalos para transportar equipamentos. Mas a esse respeito também, os alemães estavam em desvantagem, pois sofriam com uma séria escassez de cavalos de tração e forragem, enquanto os Aliados conseguiam importar um grande número de cavalos e robustas mulas do exterior, especialmente dos Estados Unidos. A maior mobilidade dos Aliados, sem dúvida, constituiu um fator importante em seu sucesso. Ludendorff declararia mais tarde que o triunfo de seus adversários em 1918 se resumia a uma vitória dos caminhões franceses sobre os trens alemães.

Este triunfo também pode ser descrito da mesma forma como uma vitória dos pneus de borracha dos veículos dos Aliados, produzidos por empresas como a Michelin e a Dunlop, sobre as rodas de aço dos comboios alemães, fabricadas pela Krupp. Assim, pode-se dizer também que a vitória da Entente contra as Potências Centrais foi uma vitória do sistema econômico, e particularmente da indústria, dos Aliados, contra o sistema econômico da Alemanha e da Áustria-Hungria, um sistema econômico que se viu carente de matérias-primas crucialmente importantes por causa do bloqueio britânico. Como escreveu o historiador francês Frédéric Rousseau, "a derrota militar e política da Alemanha é inseparável de seu fracasso econômico".

A superioridade econômica dos Aliados claramente tinha muito a ver com o fato de que britânicos e franceses - e até mesmo os belgas e italianos - possuíam colônias onde podiam obter o que fosse necessário para vencer uma guerra industrial moderna, especialmente borracha, petróleo, e outras matérias-primas "estratégicas", bem como "coolies", isto é, mão-de-obra colonial barata mobilizada para reparar e até mesmo construir as estradas que foram usadas na primavera e no verão de 1918 pelos caminhões que transportavam tropas aliadas. A Grande Guerra passou a ser uma guerra entre rivais imperialistas, na qual os grandes prêmios a serem ganhos eram territórios repletos de matérias-primas e mão-de-obra barata, o tipo de coisas que beneficiaram a “economia nacional” de um país, mais especificamente sua indústria, e tornou esse país mais competitivo e mais poderoso. Não é coincidência que a guerra tenha sido finalmente vencida pelos países mais ricamente dotados a este respeito, ou seja, as grandes potências industriais com mais colônias; em outras palavras, que os maiores "imperialismos" - britânicos, franceses e americanos - derrotaram um imperialismo rival, o da Alemanha, reconhecidamente uma superpotência industrial, mas desprivilegiado em relação às possessões coloniais. Em vista disso, é até surpreendente que foram necessários quatro longos anos até que a derrota da Alemanha fosse um fato consumado.

Por outro lado, também é óbvio que as vantagens de ter colônias e, portanto, acesso a suprimentos ilimitados de alimentos para soldados e civis, assim como borracha, petróleo e outras matérias-primas, só poderiam se tornar decisivas no longo prazo. A principal razão para isso é que em 1914 a guerra começou como um tipo continental de campanha napoleônica que se transformou - imperceptivelmente, mas inexoravelmente - em um choque mundial de titãs industriais. Seus estágios iniciais tipicamente evocam imagens de cavalaria, mais especificamente quadros de uhlans alemães e couirassiers franceses, usando chapéus de pele ou capacetes brilhantes e armados com sabre ou lança, aparecendo orgulhosamente em cena como vanguardistas de exércitos caminhando por campos abertos em direção a horizontes hostis. No entanto, nos campos de batalha de 1918, os homens a cavalo estão ausentes e vemos soldados de infantaria sendo transportados para o front em caminhões ou avançando atrás de tanques, armados com metralhadoras e lança-chamas, enquanto os aviões circulam acima. Em 1914, a Alemanha ainda tinha a chance de vencer a guerra, especialmente porque tinha excelentes ferrovias para transportar rapidamente seus exércitos para os fronts oeste e leste, e foi assim que uma grande vitória foi alcançada contra os russos em Tannenberg. Mas em 1918, as perspectivas de vitória da Alemanha haviam se esfumado há muito tempo. (Hitler e seus generais chegariam à conclusão de que a Alemanha, para ganhar uma segunda edição da Grande Guerra, teria que vencê-la rapidamente, e é por isso que eles desenvolveriam o conceito de Blitzkrieg, "guerra rápida como um raio", a ser seguida por Blitzsieg, "vitória rápida como um raio". Esta fórmula deveria funcionar contra a Polônia e a França em 1939-1940, mas o fracasso espetacular da Blitzkriegin, na União Soviética, em 1941, condenaria a Alemanha mais uma vez a travar uma longa e prolongada guerra, uma guerra que, sem matérias-primas suficientes, como petróleo e borracha, seria impossível vencer.

A borracha não era o único tipo estratégico de matéria-prima que os Aliados tinham em abundância, mas os alemães não tinham. Outro era o petróleo, para o qual os exércitos terrestres cada vez mais motorizados - e forças aéreas em rápida expansão - estavam desenvolvendo um apetite gigantesco. Durante a ofensiva final, no outono de 1918, os aliados consumiram 12 mil barris (de 159 litros cada) de petróleo por dia. Durante um jantar de vitória em 21 de novembro, o ministro britânico das Relações Exteriores, Lorde Curzon, declararia, não sem razão, que "a causa aliada flutuava até a vitória sobre uma onda de petróleo", e um senador francês proclamaria que "o petróleo foi o sangue da vitória". Uma quantidade considerável desse petróleo veio dos Estados Unidos. Ele havia sido fornecido pela Standard Oil, uma empresa pertencente aos Rockefellers, que ganhava muito dinheiro nesse tipo de negócio, assim como a Renault produzia os caminhões que consomiam muito combustível. (De todo o petróleo importado pela França em 1917, os Estados Unidos forneceram 82,6% e a Standard Oil sozinha, 47%; em 1918, os Estados Unidos forneceram 89,4% do petróleo importado pelos franceses.)

Era lógico que os Aliados - nadando em petróleo, por assim dizer - tivessem adquirido todos os tipos de material de guerra motorizado e consumidor de petróleo moderno. Em 1918, os franceses edispunhaam não só quantidades fenomenais de caminhões, mas também de uma grande frota de aviões. E nesse mesmo ano, tanto os franceses quanto os britânicos também tinham um número considerável de automóveis equipados com metralhadoras ou canhões, uma combinação pioneira do exército belga em 1914, bem como tanques. Os últimos não eram mais os monstros ineficazes que apareceram pela primeira vez em 1916, mas máquinas de excelente qualidade, como o leve e móvel Renault FT, considerado o “primeiro tanque moderno da história”. Se os alemães tinham pouquíssimos caminhões ou tanques, é porque não tinham combustível suficiente para esses veículos - ou para seus aviões; apenas quantidades comparativamente pequenas de petróleo romeno estavam disponíveis para eles.

Depois daquele fatídico 8 de agosto de 1918, a maioria dos soldados alemães na frente ocidental perceberam que a guerra estava perdida. Eles agora queriam acabar logo com aquilo e ir para casa. Eles não esconderam seu desprezo pelos líderes políticos e militares que desencadearam o conflito e causaram tanta miséria, e não estavam dispostos a sacrificar suas vidas no altar de uma causa perdida. O exército alemão começou a desintegrar-se, a disciplina desmoronou e o número de deserções e rendições em massa disparou. Entre meados de julho de 1918 e o armistício de 11 de novembro daquele ano, 340.000 alemães se renderam ou passaram para o lado inimigo; das vítimas que a Alemanha sofreu naquela época, os prisioneiros representaram um número sem precedentes de 70%. A epidemia de rendições em massa e deserções cresceu em agosto e setembro de 1918, tanto que esse estado de coisas foi descrito como um Kampfstreik, um "ataque militar não declarado". E é certamente assim que os soldados alemães viram as coisas. Os homens que saíam do front frequentemente insultavam aqueles que marchavam na direção oposta, chamando-os de “fura-greves” e Kriegsverlängerer, “prolongadores de guerra”.

A máquina de guerra alemã arrebentou porque estava ficando rapidamente sem soldados. Além disso, a situação no front doméstico era simplesmente catastrófica. Por causa do bloqueio naval britânico, não havia comida suficiente chegando à Alemanha, então os civis estavam morrendo de fome e a desnutrição causava doenças e altas taxas de mortalidade, especialmente entre crianças, idosos e mulheres. Estima-se que durante a Grande Guerra nada menos que 762.000 alemães morreram de desnutrição e doenças associadas. O mais infame e mais letal desses distúrbios foi a "gripe espanhola", originalmente chamada de "gripe flamenga", porque foi trazida para a Alemanha por soldados que chegavam em casa pelo front em Flandres. Acredita-se que esta epidemia tenha causado a morte de quatrocentos mil alemães em 1918.

Já em 1917, a miséria e a mortalidade causadas pela guerra haviam começado a criar uma divisão entre pacifistas com aspirações predominantemente democráticas, radicais e até revolucionárias, e "falcões" que permaneciam leais à ordem estabelecida do Reich e acalentavam os valores conservadores, autoritários e militaristas tradicionais. No outono de 1918, os primeiros ganharam a vantagem porque a maioria dos alemães queria a paz a qualquer preço. Como na Rússia um ano antes, essa combinação de cansaço de guerra e anseio por mudanças políticas e sociais radicais entre soldados e civis fez com que a guerra se encerrasse em um contexto de revolução.

Pouco antes e depois de 1º de novembro, as chamas revolucionárias explodiram à medida que os marinheiros se amotinavam nos portos de Wilhelmshaven e Kiel e foram criados “conselhos” revolucionários de soldados e operários, inspirados pelos “sovietes” da Revolução Russa, em cidades como Berlim e Munique. Ludendorff - excelência da excelência do militarismo, autoritarismo e conservadorismo desacreditados - renunciou e fugiu para o exterior. Em 10 de novembro, um governo recém-formado, formado por políticos liberais e social-democratas, pediu aos aliados um armistício. Bem cedo na manhã do dia seguinte, a capitulação alemã incondicional foi assinada no vagão da ferrovia que servia de quartel-general para o comandante aliado em chefe, o marechal Foch, e às 11 da manhã as armas silenciaram.

Durante os meses finais da guerra, quando centenas de milhares de soldados alemães, em sua maioria de origem plebeia, “deram suas vidas” pela glória do Reich alemão, o Kaiser William estava abrigado em sua sede em Spa, um resort belga cujo nome evoca relaxamento e luxo para a classe alta. Em 10 de novembro, tendo abdicado, ele partiu em busca de salvação na neutra Holanda. Seu desaparecimento inglório da cena refletia o fato de que a derrota da Alemanha se devia principalmente à escassez de veículos motorizados e ao petróleo necessário para usá-los: ele partiu não de automóvel, mas de trem.

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